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    Gas propano: fórmula, combustión y poder calorífico

    Gas propano

    El gas propano es una fuente energética muy utilizada en todo el mundo, especialmente en aquellas zonas rurales o semiurbanas sin acceso a la red de gas natural. Se trata de un gas licuado (GLP), no tóxico, incoloro e inodoro que se obtiene del procesamiento de gas natural y del refinado del petróleo.

    En este artículo de Primagas te detallamos todas las particularidades de este gas, para que puedas entender mejor sus usos, sus ventajas y sus diferencias respecto al resto de combustibles.

     

    Historia y antecedentes. ¿Cuándo se empezó a utilizar el gas propano?

    El gas propano fue descubierto por primera vez en 1857 por el químico francés Marcellin Berthelot. Sin embargo, no fue hasta 1910 cuando se reconocieron sus propiedades energéticas. Por aquel entonces, el químico estadounidense Walter Snelling fundó, junto a sus compañeros, la compañía American Gasol Co., que se convertiría en la primera comercializadora de gas propano.

    Propano - American Gasol Company

    En 1912 se aprobó una patente para producir este gas licuado y, tras ello, el uso comercial del propano se incrementó notablemente. En Europa, la primera botella se vendió en Francia en 1934.

    En 1935, el volumen de las ventas anuales de gas propano alcanzó los 56 millones de galones estadounidenses (aproximadamente 211 millones de litros). Durante esa década, se hicieron innovaciones en el transporte, se mejoró la odorización del gas y se construyeron plantas de llenado de botellas.

    Desde entonces, la producción de propano no ha parado de crecer. En 2004, más de 15 mil millones de galones estadounidenses se usaron anualmente en los Estados Unidos.

     

    Obtención del propano

    El gas propano se obtiene a partir de extracciones de gas natural o de los gases generados durante los procesos de cracking que tienen lugar en las instalaciones petroquímicas. Así, se entiende que el gas propano es un subproducto del procesamiento del gas natural y de la refinación del petróleo.

    En el pasado, el gas licuado del petróleo (GLP) era un producto no deseado y se destruía por venteo o quema en antorcha, desperdiciando así el enorme potencial de esta excepcional fuente de energía.

    Cabe destacar que la naturaleza de los diferentes depósitos o yacimientos de los hidrocarburos, determinarán la pureza y la calidad del GLP extraído.

     

    Extracción de GLP del petróleo o gas natural

    En la actualidad, el 60% del gas propano disponible del mercado se obtiene durante la extracción del gas natural y petróleo del suelo. Al extraer de los depósitos terrestres gas natural y crudo de petróleo, se obtiene una mezcla compuesta por distintos gases y líquidos, de la que el GLP supone más o menos un 5%. Antes de transportar o utilizar el gas natural o el petróleo, es preciso dividir los gases que componen el GLP, que son ligeramente más pesados.

     

    Refinado de petróleo crudo

    Actualmente, el 40% de la producción de GLP se produce durante el refinado del petróleo crudo. El proceso de refinado de petróleo es un proceso complejo y se realiza en varias etapas: la destilación atmosférica, el reformado, el craqueo… En una de estas etapas se produce el GLP. Los gases que componen el GLP (butano y propano) permanecen atrapados en el petróleo crudo. Para que el hidrocarburo primario pueda ser almacenado y transportado en barcos-cisternas, se estabiliza el petróleo crudo reduciendo su presión de vapor y liberando sus GLP y otros gases más ligeros.

     

    Distribución del gas propano: ¿cómo se transporta?

    El propano es una energía portátil, es decir, puede transportarse, almacenarse y consumirse prácticamente en cualquier lugar del mundo.

    En función de la localización de las plantas de producción de GLP y sus comunicaciones con los mercados de consumo, el propano podrá ser transportado hasta los puntos de almacenaje a través de varias vías: por gasoducto, por mar, por carretera o por vías ferroviarias.

    Tradicionalmente, la distribución del propano se ha realizado a través de buques a presión, así como también mediante camiones y vagones de ferrocarril, a excepción de las entregas a granel refrigeradas a Japón. El transporte hacia el interior de grandes volúmenes de propano, también se ha realizado mediante un sistema de tuberías, especialmente en Estados Unidos.

    Una vez llega a su destino, el gas propano se puede descargar en tanques de almacenamiento refrigerados o, después de su calentamiento, en tanques presurizados que abastecen instalaciones de distribución a presión convencionales.

    Por otro lado, para transportar el propano desde el punto de almacenaje hasta el consumidor final, se utilizan botellas cilíndricas y vehículos a granel de diferentes capacidades. Cabe mencionar que cuanto mayor sea la carga de GLP, más económico resultará su transporte.

    Propano Transporte

     

    Formatos del gas propano: ¿cómo se comercializa?

    Al contrario de lo que sucede con otros tipos de suministros, el gas propano se comercializa en diferentes formatos. Para decantarse por un suministro u otro, los usuarios tendrán que valorar sus niveles de consumo y el espacio disponible en las instalaciones.

    En la actualidad, los consumidores pueden proceder a la contratación del suministro de propano en las siguientes modalidades: propano envasado, propano a granel y propano canalizado. 

     

    Propano envasado

    El propano se puede comercializar en bombonas de 11 kg y de 35 kg. Este formato está indicado para consumos domésticos o profesionales de bajo consumo.

     

    Propano a granel

    Consiste en la instalación de un depósito de propano en las instalaciones del cliente. La distribuidora se encarga de rellenar periódicamente el depósito con un camión cisterna. Este formato está indicado para consumos moderados o elevados. Al adquirir el propano a granel en cantidades mayores, su precio se reduce.

     

    Propano canalizado

    Con este formato, los clientes se conectan a un depósito central a través de un sistema canalizado. Este formato está indicado para comunidades de usuarios.

     

    Fórmula del gas propano

    El gas propano se puede comprimir a presiones relativamente bajas y se almacena, generalmente, en estado líquido en recipientes de acero. La composición química del gas propano consiste en tres átomos de carbono y ocho átomos de hidrógeno, conectados por enlaces simples.

    Normalmente, el propano incluye componentes saturados como el propano, el butano y el isobutano, así como también componentes insaturados como el propeno (o propileno) y el buteno (o butileno).

    La fórmula química desarrollada del propano es C3H8, mientras que su fórmula semidesarrollada es CH3CH2CH3

     

    Características del gas propano

    Si bien es cierto que, en origen, el gas propano es un gas inodoro, durante el proceso de producción, los fabricantes de gas propano le añaden olor de manera intencionada para que los clientes puedan detectar con facilidad cualquier posible fuga.

    El gas propano es mucho más económico, eficiente y sostenible que otros tipos de energías habituales como la electricidad o el gasóleo. Precisamente por ello, el propano se utiliza muy a menudo para cubrir las necesidades energéticas de la calefacción, la cocina y el agua sanitaria de los hogares, negocios e industrias.

    gas propano

    Sus propiedades físicas hacen que el propano sea un gas fácilmente licuable. Al transformarse a estado líquido, este gas presenta grandes ventajas tanto para ser transportado en grandes cantidades, como para ser envasado en bombonas más reducidas. Así, el propano se suele suministrar envasado en bombonas de 11 y 35kg, a granel o canalizado. El precio del propano varía en función del formato en que se distribuye.

    A diferencia de otros gases licuados como el butano, el propano es ideal tanto para zonas de climas templados como para zonas de climas fríos, ya que se gasifica a bajas temperaturas y su temperatura de congelación es de -44 grados centígrados.

     

    Gas propano, una energía limpia

    En la actualidad, el gas propano es una de las fuentes energéticas más excepcionales de todas las disponibles en el mercado. Se trata de una energía limpia, baja en carbono, eficiente e innovadora, que ofrece beneficios a los consumidores, a la industria y al medio ambiente.

    En la situación de emergencia climática actual, cabe destacar que el propano es una de las fuentes energéticas más limpias que existen y con menores emisiones de gases de efecto invernadero, si se considera todo su ciclo de vida. El GLP emite escasas emisiones de CO2 y contamina el aire menos que el gasóleo, el fueloil, la madera o el carbón.

    Se trata, además, de un producto no tóxico y que no afecta a las masas de agua, al suelo o los acuíferos. El GLP también contribuye a reducir las emisiones de hollín y partículas, que no solo deterioran la calidad del aire en interiores y exteriores, sino que pueden causar graves problemas de salud.

    Por todo ello, el propano se considera una energía clave para la transición energética.

     

    Poder calorífico del gas propano

    La definición del poder calorífico de un combustible es la cantidad de calor que se obtiene tras su combustión.

    Durante el proceso de combustión, la energía química del gas se transforma en energía térmica, la cual se transfiere en forma de calor. Por tanto, podemos decir que el poder calorífico de un gas es equivalente al calor que es capaz de generar.

    El gas propano destaca por su elevado poder calorífico, pues sus propiedades consiguen que sea posible generar más calor, en menos tiempo y con menor gasto de combustible. El poder calorífico inferior (P.C.I.) del propano comercial es de 11.082 Kcal/Kg y el poder calorífico superior (P.C.S.) es de 12.052 Kcal/Kg.

     

    Combustión del propano

    El proceso de combustión del gas propano responde a los principios propios de la reacción de oxidación que se da en la combustión de cualquier otro material. Esto es, el calor se obtiene por dos elementos: el combustible (en este caso, propano) y el oxígeno. No obstante, y a diferencia de otros procesos de oxidación, para que el propano emita calor se hace necesaria la presencia de un elemento que active esta reacción: en este caso sería, por ejemplo, la llama de la caldera. 

    De esta manera, y con el objetivo de conseguir el calor desprendido de la combustión del propano, los 3 elementos se hacen indispensable: combustible, oxígeno y energía de activación.

     

    Usos del gas propano

    El gas propano es una energía polivalente que puede emplearse en diferentes ámbitos. En la actualidad tiene más de 1.000 aplicaciones.

    Sus principales aplicaciones se relacionan con el calentamiento de espacios, con el agua caliente sanitaria, con la cocina o con la puesta en marcha de motores de combustión interna. Así, esta versatilidad hace que el propano se utilice para activar hornos, calentadores de agua, estufas, secadoras, refrigerantes, propulsores de aerosoles, automóviles, autobuses, bombas de riego y vehículos de flota, entre otros. Cuando el propano se utiliza como combustible de vehículos recibe el nombre de autogás. Por ello, gracias a su versatilidad y a su facilidad de transporte, el propano resulta ideal para el abastecimiento energético de zonas rurales sin acceso a la red de gas natural.

     

    Propano Infografia - Proceso instalación

    El futuro del gas propano

    El consumo de gas propano no para de crecer. A medida que avanza la tecnología, van surgiendo más aplicaciones de este gas.

    Se trata de una energía limpia, potente, rentable y versátil capaz de cubrir las necesidades energéticas domésticas e industriales, minimizando el impacto medioambiental. En este sentido, cobra especial importancia la aparición del biopropano, una evolución del propano que se consigue a partir de fuentes renovables y residuos orgánicos.

    La situación de emergencia climática y las políticas mundiales encaminadas a reducir las emisiones contaminantes hacen que el propano se esté consolidando como uno de los grandes aliados para el cambio de modelo energético.

    ¿Tienes más dudas sobre el gas propano? ¿Quieres contratar el mejor suministro de gas propano? En el equipo de Primagas estaremos encantados de proporcionarte toda la información que necesites. ¡Contáctanos!

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